Čo nového na Marse? Curiosity prekonáva zlé správy dobrými

Pátranie po živote na Marse sprevádzajú na striedačku dobré správy aj jóbovky. A najveselšie na celej veci je, že rôzne prijaté dogmy majú tendenciu časom expirovať. Ak optimisti dúfajú, že život v nejakej mikrobiologickej forme možno na Marse pretrval dodnes, umiernení realisti sa nazdávajú, že tam zrejme bol, ale vyhynul už možno pred 1-2 miliardami (pozemských) rokov. Ten marťanský má totiž asi 687 dní.

mars-water1

Zmena vzhľadu roklín na rovnakom mieste v decembri 2001 a v auguste 2005. Foto: NASA/JPL/MSSS

Možno by sme si však možno mali občas pripomenúť verše perzského básnika Omara Chajjáma: „Nič nevieš, ako ten svet beží a ty sám si nič …“. Metán, ktorý v atmosfére Marsu dokážeme pomocou spektrometrov identifikovať cez teleskopy aj na diaľku, bol neraz potvrdený. Polemizovalo sa len o tom, či môže byť výlučne anorganického (vulkanického) pôvodu, alebo ho produkujú nejaké mikroorganizmy v marsovskej pôde. Jeho koncentrácia bola síce extrémne nízka, ale bol tam.

Neprehladnite: Curiosity našla na Marse vyschnutý potok. Čo bude nasledovať?

Najnovšie však NASA vypustila do sveta senzáciu, ktorú médiá vzápätí zobrali ako bernú mincu, marsovská robotická sonda Curiosity totiž pri opakovaných meraniach žiadny metán v atmosfére Marsu nenašla. Marsochod skúmal atmosféru spolu šesťkrát – trikrát pred rokom v októbri a trikrát v júli 2013. Bezvýsledne. Zaujímavé je, že diaľkové merania v posledných rokoch metán občas potvrdili (v r.2003 pozemské teleskopy a v r. 2004 sonda Mars Express), občas vyvrátili (2006 teleskopy, 2012/13 Curiosity). Ak by metán skutočne zmizol v priebehu pár rokov, vedci nemajú pre takýto mechanizmus vysvetlenie. Hra ale pokračuje – Curiosity bude atmosféru testovať aj neskôr a k Marsu sa v novembri 2013 vydá americká sonda MAVEN (Mars Atmosphere and Volatile EvolutioN – Atmosféra a nestály vývoj Marsu). Nasledovať by mala aj indická sonda a Rusko chystá návratnú automatickú misiu Mars Grunt, ktorá by po roku 2020 mala priniesť na Zem 200 gramov pôdy z Marsu.

Pozrite si tiež: Opportunity zrejme našla dôkaz vody na Marse

Otázka života (a smrti) na Marse však nestojí len na prítomnosti, či absencii metánu. Ako pripomínajú niektorí vedci, existujú aj metabolizmy, ktoré neprodukujú metán. Tým skôr, že ďalšií predpoklad života – voda, vyzerá na Marse čoraz nádejnejšie. Ak sme písali v článku uvedenom vyššie, Curiosity už pred časom našla dôkazy o existencii tečácej vody v minulosti v podobe obrúsených okruhliakov vo vyschnutom koryte a taktiež na základe prítomnosti ílov.

NASA/JPL

Analýza vzoriek pôdy z lokality Rocknest pomocou prístroja SAM na Curiosity. Obr.: NASA/JPL

Íly pritom tento rok objavila aj staršia, no stále slúžiaca pohyblivá sonda Opportunity. Ílovité minerály majú podľa  Steva Squyresa, ktorý vedie misiu vozidiel Spirit a Opportunity, tendenciu neutralizovať pH a pomáhajú tak vytvoriť vodu, ktorá sa dá piť a je priaznivá pre život. Opportunity teraz mieri do oblasti zvanej Solander Point, kde by sa mohli nachádzať ďalšie kusy horniny s obsahom ílovitých materiálov.

Curiosity objavila vo vzorkách pôdy na Marse vodu chemicky viazanú v hornine. Ide zhruba o dve hmotnostné percentá vody, ktorá sa dá z pôdy a horniny jednoducho uvoľniť pri zahriatí. To sa udialo pri analýze vzoriek z lokality Rocknest pomocou prístroja SAM (Sample Analysis at Mars). Aj laserová spektroskopia potvrdila prítomnosť vodíka, ktorý by mal pochádzať z vody.

Nejde zas o nejakú revolúciu v doterajšom skúmaní Marsu, pretože je isté, že voda sa na Marse nachádza aj na povrchu, minimálne v podobe snehu, či ľadu spolu s oxidom uhličitým v polárnych čiapočkách. Zábery sondy Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) však podľa NASA dokazujú, že voda sa na povrchu Marsu dodnes vyskytuje aj v tekutom stave, ako dokazujú nasledujúce zábery z MRO.

V prirodzenom stave bude táto voda zrejme z nášho pohľadu kontaminovaná množstvom solí a zlúčeninami chlóru, ale pre budúce základne na Marse je prítomnosť vody dobrou správou. Budúcim osadníkom aspoň čiastočne uľahčí život na červenej planéte.